Долгое время считалось, что город Балаково был основан в 1762 году, но впоследствии в архиве Санкт-Петербурга был обнаружен документ, датированный 1738 годом, в котором упоминается казачье луговое владение Балаков юрт, расположенное в двух верстах от Волги. 14 декабря 1762 года Императрица России Екатерина II издала манифест, призывающий старообрядцев, некогда бежавших в Польшу, вернуться из-за границы в Россию и селиться на землях между реками Большой и Малый Иргиз. Ревнителям старой веры выделялось в пользование 70000 десятин (76300 гектаров) лучшей заволжской земли. Вернувшиеся старообрядцы основали несколько новых населённых пунктов, в том числе и село Балаково. В 1861 году в селе Балаково проживало 2700 человек.


Удобное расположение на судоходных путях помогло селу быстро вырасти за счёт торговли пшеницей. С развитием хлебной торговли рос грузооборот пристаней, увеличивался флот грузовых и пассажирских судов. Для их ремонта создавалась судоремонтная промышленность. В 1897 году население села достигло 18388 человек. Начало XX века ознаменовалось значительным расширением границ села, а также ростом числа промышленных предприятий. В мае 1911 года был подписан Высочайший указ о присвоении Балакову статуса города с правами самоуправления. Накануне революции 1917 года в городе было 6 церквей, 7 школ, хлебная биржа, электростанция, чугунолитейный завод Фёдора Блинова и механический завод нефтяных двигателей братьев Маминых, судоремонтные и мебельные мастерские, лесопилки, мельницы, коммерческое училище, земская больница, библиотека. Изобретатели-самоучки Фёдор Абрамович Блинов и Яков Васильевич Мамин прославили Балаково как родину первого в мире гусеничного трактора, колёсного самохода и русского дизеля. Заводом нефтяных двигателей и тракторов Я. В. Мамина в 1915 году было выпущено 325 дизельных двигателей, общей мощностью в 5100 лошадиных сил. Облик старого Балакова создавали такие зодчие, как Х. Ф. Мейер и академик Ф. О. Шехтель. Бережно сохраняя и восстанавливая исторический ландшафт центральной части, балаковцы постоянно совершенствуют облик нового, молодого города с просторными аллеями, прямыми, как стрела, проспектами, стройными зданиями с нарядными фасадами.


До 1928 года Балаково входил в состав Самарской губернии (в 1919—1924 годах существовал Балаковский уезд), после — Нижне-Волжского края, с 5 декабря 1936 года — в Саратовскую область.


В период с 1956 по 1971 в Балаково строилась Саратовская ГЭС, что привело к разливу Волги и затоплению части прибрежной территории и изменению облика современного города, а также его резкому росту, связанному с получением необходимой электроэнергии. В сжатые сроки был создан балаковский индустриальный комплекс, насчитывающий более двух десятков предприятий химии, машиностроения, энергетики, строительной индустрии, пищевой промышленности. В 1985 году введён в эксплуатацию первый энергоблок Балаковской АЭС, имеющей к настоящему времени (2010 год) 4 действующих энергоблока.


По результатам референдума 22 декабря 1996 было создано Балаковское муниципальное образование, которое включило город областного подчинения Балаково и сельский Балаковский район. В 2004 году Балаковское муниципальное образование было переименовано в Балаковский муниципальный район


Глава муниципального образования город Балаково — Овсянников Александр Юрьевич.


Более подробная информация о городе – на официальном сайте www.mo-balakovo.ru